Sobre libro La medición del mundo

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Crédito de imagen: https://unsplash.com/photos/oMpAz-DN-9I

Daniel Kehlman es un escritor alemán, que ya ha escrito otras novelas. El título original en alemán es Der Vermessung der welt y es el relato en torno a dos alemanes y un francés que mucho hicieron por la ciencia humana en el siglo XIX: Alexander Von Humboldt, Carl Friedrich Gauss los germanos, y el galo Amadeo Bompland.

La medicion del mundo

Gauss es un niño genio, que es capaz de comprender complejas relaciones numéricas, y hay un profesor sádico que gustaba de usar los azotes con fruición  que le gustaba colocar tareas bastante difíciles a un grupo de chicos igualmente difíciles; pues este profesor dejó la tarea de averiguar cuanto sumaban los primeros 100 números y en el lapso de cortos minutos, Gauss contempló parejas de extremos:

100+1, 99+2, 98+3, 97+4, y

todas sumaban 101, con un total de  50 parejas y 101×50= 5050. el resultado que presentó a Gauss a las puertas de la historia.

Esta anécdota es relatada en un número de Scientific American , donde se dice que Gauss exclamó ligget se, “lo tengo”, de paso es enriquecida por Kehlman añadiendo que el profesor insistió en que Gauss hizo trampa, y el precio de su genialidad al ver esta relación, fue la de los consabidos golpes…   Afortunadamente para la posteridad, esos descalabros tempranos no afectaron el particular modo que tenía Gauss de interpretar la realidad con su tendencia a comportarse probabilísticamente, con un campo de probabilidades de un comportamiento único, que ha sido la base de la estadística de inferencia.

En una vertiente opuesta de la experiencia social, Humboldt viene de una familia acomodada, que hace la pregunta al propio Goethe, de como ayudar a la sociedad, y Goethe les contesta que les den la mejor educación posible, con diferentes “toques” para cada uno de los dos hijos de la familia Humboldt. Y el joven Alexander, quien al principio parece un poco desaplicado y perezoso, termina aprendiendo también idiomas, hasta que a los 17 años ya habla 7 idiomas…. y desarrolla una pasión que durará el resto de su vida por medir. Medía todo lo medible, mide presiones atmosféricas, mide campos magnéticos, mide temperatura, llevaba unos diarios bastante completos de todos sus registros y logró abatir la teoría del neptunismo que adscribía el origen de las rocas a efectos marinos, desconociendo la acción metamórfica del vulcanismo….. y en España logran hablar con el propio Godoy, quien les da una autorización para viajar a América. Y el trabajo que desarrolla Humboldt estudiando los animales, coleccionando huesos de momias, continuando con sus mediciones logra encontrar la corriente oceánica fría que lleva su nombre, describe el Orinoco, el canal con el Amazonas hace que se le considere el verdadero descubridor de América. Padeció y afortunadamente sobrevivió varios episodios de tercianas, y todo esto fue posible por la pasión de vida y la estimulante compañía y constructiva crítica de Amadeo Bompland.

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Alexander Humboldt en las Canarias Crédito de imagen: tomada de http://www.tinerguia.com/2009/06/23/alexander-von-humboldt-en-la-peninsula-y-canarias.html

Y así como Humboldt y Bompland mostraron a  la comunidad científica de su tiempo facetas no conocidas del mundo físico que aumentaron el conocimiento de la geografía y oceanografía, Gauss describió los efectos de cuerpos planetarios como el recién descubierto Ceres sobre la órbita de Júpiter, contribuyendo al desarrollo del observatorio astronómico de Gotinga. El estudio del magnetismo que hizo en la tierra, hizo que describiera la menor cuadrícula del campo magnético terrestre. Y en el magnetismo, su trabajo y estudios ayudaron al posterior desarrollo y aplicaciones del elecromagnetismo que hizo Weber.

Otra anécdota que narra Kehlman sobre Gauss es que su inteligencia matemática lo llevó a calcular cuanto podía vivir una persona, y fue motivado para hacer esto por aseguradores, que hacen de Gauss uno de los precursores de las matemáticas actuariales sobre pólizas y asegurabilidad en el presente tiempo.

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